Duften av penger

3 weeks ago 20



Han kjenner disse gatene inn og ut.

Her har han vokst opp, og her har tjent sin første dollar.

Først som selger på hjørnet. Så som «sjef» for et helt kvartal. Til slutt som leder for 23 selgere som kjørte varer ut til kunder som bestilte på sms.

De omsatte for millioner av dollar.

Men de ti årene med ulovlig salg av marihuana førte også til ti arrestasjoner og tre fengselsopphold.

Nå er Coss Marte (38) tilbake i sitt gamle nabolag, men i en helt ny rolle.

Og denne gangen renner millionene inn på lovlig vis.

En tung eim henger over New Yorks gater.

Lukten av marihuana merkes over alt i verdensbyen, som er den byen i verden der det røykes mest av rusmiddelet.

«New York reeks», altså stinker, skrev tabloiden New York Post i fjor sommer.

Også den mer seriøse storebroren New York Times hadde flere artikler om at man ikke kunne slippe unna lukten av marihuana.

Under US Open i fjor høst ble det antydet at tennisspillerne ble kvalme fordi publikum dampet på e-sigaretter med cannabis.

Men stanken av marihuana er også duften av penger.

Og et tegn på en ny tid.

– Jeg hadde aldri trodd jeg kunne stå her og røyke, uten frykt.

Coss Marte har nettopp tatt et dypt magedrag av marihuana av dyreste kvalitet, rullet inn i et tobakksblad fra en cubansk sigar.

For noen år siden ville det vært både ulovlig, og medført stor sjanse for å bli arrestert.

Men i mars 2021 ble loven endret, slik at bruk av marihuana til «rekreasjon» ble lovlig.

Etter en periode med juridisk og byråkratisk strid, ble New Yorks første lovlige utsalg åpnet i desember 2022.

Blant de første som fikk lisenser til lovlig salg, var flere tidligere straffedømt for salg av marihuana.

Akkurat som Coss Marte.

– Fengsel gjorde meg til en bedre dopselger, forteller han.

Første gang han ble arrestert for å selge marihuana var han 13 år gammel.

Han hadde begynt å røyke selv, og kjøpte av fetterne sine. Så ba noen venner ham om å kjøpe inn til dem.

– Jeg investerte 100 dollar, men solgte det videre for 300. Det ble starten på mange år med kriminalitet, forteller Coss.

I Norge har Unge Høyre-leder Ola Svenneby tatt til orde for å legalisere cannabis.

Hovedargumentet til Svenneby er at mer politi ikke vil føre til mindre gjengkriminalitet, og at det vil være bedre å legalisere salget av cannabis, så det ikke blir en vei inn i tyngre kriminalitet.

Å redusere kriminalitet var et hovedmål da New York endret loven.

Det forklarer advokat Emma Goodman, som var med på å utforme lovforslaget og jobber med fri rettshjelp.

– Mange arrestasjoner på grunn av marihuana var unødvendige og unyttige. Lovendringen har dermed fjernet et segment av kriminalitet fra byen vår, forklarer hun.

Det er for tidlig å konkludere om loven har ført til mindre kriminalitet generelt, legger hun til.

– Men det er mye mindre målrettet politiarbeid mot minoritetsgrupper. Og vi kan sikkert si at New York ikke har blitt mindre trygg etter at marihuana ble legalisert, forklarer Goodman.

– Vi som er brune i huden blir stanset mye oftere av politiet, mener Coss Marte.

Han forklarer at han ble ransaket av politiet over 300 ganger.

De aller fleste gangene hadde han ikke dop på seg, men da det ulovlige marihuana-salget ble til en million-forretning, tok han steget over til å selge kokain.

Han ble tatt, og måtte sone fire år i fengsel.

Da han kom ut etter den dommen brøt Coss med den kriminelle levebanen.

Han startet opp et helsestudio: «Conbody», som kun ansetter tidligere straffedømte som instruktører.

Suksessen med helsestudioet gjorde at Coss var kvalifisert til ett av de lukrative lisensene til å selge legaliserte cannabisprodukter.

«Conbud» er nå listet som en av New Yorks beste marihuana-butikker.

Coss ansetter bare selgere som er tidligere straffedømt for salg av marihuana.

Men ellers er det lite i det fasjonable lokalet i en av hovedgatene i Lower East Side på Manhattan som tilsier at produktene inntil nylig ble solgt i smug og bakgater.

I belyste og låste glassmontere er alt fra ferdigrullede marihuanasigaretter, til piller og godteri med cannabis på utstilling.

– Marihuanaen til tidligere verdensmester i boksing Mike Tyson er blant bestselgerne, forklarer Coss.

Prisene i de lovlige utsalgene er høye, og konkurransen fra ulovlige produkter er hard.

– Det er billigere å kjøpe ulovlig cannabis, men det kan være mye farligere, sier Coss.

I en park i nærheten røyker rusmisbrukere et syntetisk produkt som kalles K2, og som ikke inneholder cannabis i det hele tatt.

I såkalte «smoke shops» selges marihuana som er smuglet inn eller produsert i strid med lovreguleringen.

Andre steder har de opprettet såkalte «medlemsklubber», som ikke har lisens, men som hevder å selge marihuana som er dyrket på lovlig vis.

Flere steder ligger slike gråsone-butikker vegg-i-vegg.

Politiet i New York har gått ut og sagt at de ulovlige utsalgene skal stenges.

Marihuana som ikke er lovregulert, kan være innsatt med ulovlige stoffer, som fentanyl, og dermed være mange ganger sterkere og mer vanedannende, advarer politiet.

Det er et uttalt mål for myndighetene å styre salget i retning av de lovregulerte utsalgene.

Det tjener de også på: Conbud har hatt en omsetning på fem millioner dollar (ca. 55 millioner kroner) det siste året, og av det har bedriften betalt 250.000 dollar (ca. 2.7 millioner kroner) i moms.

I tillegg betaler de ansatte inntektsskatt.

– Med alt jeg betaler i skatt, tjener jeg mindre nå enn da jeg solgte på gaten, sier Coss med et smilt.

Marihuana-bransjens ville vekst begynte for litt over ti år siden.

De første delstatene som legaliserte cannabis var Colorado og Washington. Nå er bruk av stoffet lovlig i 24 delstater og i hovedstaden Washington D.C.

I ytterligere 13 delstater er medisinsk bruk av cannabis lovlig.

President Joe Biden ønsker å lette på restriksjonene for hele USA, men enn så lenge er marihuana fortsatt ulovlig på føderalt nivå.

Det betyr at delstater som tillater salg, også må tillate produksjon.

En av de største plantasjene i New York-delstat, «Hudson Cannabis», ligger litt over to timer fra New York by.

Der er daglig leder Lucas Seymour snart klar til å flytte sommerens planter ut av drivhuset.

– Vi driver en ren, økologisk produksjon, forklarer han.

I New York er prosessen nøye regulert. Utsalgene med lisens kan kun kjøpe fra plantasjer som har fått lignende tillatelser.

Plantasjen ved Hudson-elva drev tidligere med produksjon av industriell hamp, primært til tekstilindustrien.

Men da cannabis ble lov som medisin, endret de produksjonen til det; og da det ble lovlig å bruke det som rusmiddel endret de produksjonen igjen i 2022.

– Markedet for medisinsk marihuana forsvant med en gang det ble lovlig for alle å kjøpe marihuana, forklarer Seymour.

– Produksjonen er rettet mot å fjerne stigmaet rundt bruken av marihuana som rusmiddel.

Plantasjen rommer tre lokaler som utgjør en intrikat dop-fabrikk.

Seymour tar VG med til det første rommet, der ansatte med beskyttelsesdrakter møysommelig sorterer marihuana fra enorme bokser med tørket avling fra forrige sommer.

Hver boks er forseglet og merket.

Styrken på marihuanaen er kontrollert og målt av matvaretilsynet.

All produksjon av cannabis-produkter kan kun skje ved plantasjene. Utsalgene har bare lov til å selge ferdigpakkede og forseglede varer.

Ved sorteringsbordet klippes marihuanaen i mindre biter, og pakkes i små poser for videresalg.

En maskin ruller marihuanasigaretter, som selges én og én.

Det neste rommet minner enda mer om et laboratorium.

Alle delene av planten som ikke kan selges som marihuana i løsvekt, skal gå til andre produkter.

De kokes opp og destilleres i store fat som ligner litt på et ølbryggeri, så føres de over i et mindre rom, der væsken går gjennom en rekke små rør og varmes opp i kolber slik at tunge slaggstoffer skilles ut.

Til slutt drypper det mest eksklusive produktet ut: Cannabis-olje.

Det brukes i e-sigaretter, og tilsettes i alt fra sjokolade til sukkertøy.

Daglig leder Lucas Seymour vil ikke si hvor mye plantasjen tjener.

Men Hudson Cannabis har skapt 40 arbeidsplasser, påpeker han.

At det er store penger å tjene på cannabis er sikkert.

Det totale, lovlige cannabis-markedet i USA anslås å ha en verdi på 300 milliarder kroner.

Av det blir det skatteinntekter, fra det som før var en ulovlig bransje, påpeker tilhengerne av legalisering.

Men hva med de andre argumentene som ble brukt for å endre lovene?

Det ble hevdet at legalisering fører til en nedgang i kriminalitet, har positiv helseeffekt og styrker lokalsamfunn der ulovlig salg tidligere var utbredt.

Men det finnes ikke entydige svar på effekten av å legalisere cannabis.

Tilhengere, deriblant president Biden, viser til at tidligere kriminell adferd er fjernet, og at hundretusenvis av tidligere domfelte for cannabis-salg har fått sine dommer slettet.

Forskning VG har gjennomgått slår fast at man ikke kan si sikkert om legalisering har ført til mindre annen kriminalitet.

Når det gjelder helse, hevdes det at cannabis kan brukes som smertelindring og mot kvalme for kreftpasienter på cellegift.

Men det påpekes også at cannabis kan føre til IQ-tap, psykiske plager og avhengighet.

– Det trengs mer forskning på risiko og fordeler ved cannabis.

Det mener psykologiprofessor Johannes Thrul, ved John Hopkins-universitetet.

– Det er sterke kliniske bevis for at cannabis kan lindre kroniske smerter, kan fungere mot epilepsianfall og mot kvalme. Men en rekke andre påstander om helseeffekt er det ikke blitt forsket nok på, sier han til VG.

– Det er rett og slett forsket mye mer på de negative helseeffektene, som angst og psykiske utfordringer.

Økt bruk vil medføre økt helserisiko, slår han fast.

– Med økende bruk av et vanedannende stoff, vil du over tid se en potensiell økning i problematisk bruk, konkluderer professoren.

PS: New York-politiet har ikke svart på en henvendelse fra VG om sin vurdering av legalisering.

Forskningsartikler som gir bakgrunn om legalisering i USA:

The Evidence – and Lack Thereof – About Cannabis. John Hopkins University

The Effect of State Marijuana Legalizations: 2021 Update. Cato Institute

The Impact of Recreational Cannabis Legalization on Cannabis Use and Associated Outcomes: A Systematic Review. National Library of Medicine

Read Entire Article